De l’eau découverte sur trois exoplanètes

Des astronomes britanniques ont découvert de la vapeur d'eau dans l'atmosphère de trois exoplanètes. Cependant, les quantités détectées sont bien inférieures aux prévisions.

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Des astronomes britanniques ont découvert de la vapeur d'eau dans l'atmosphère de trois exoplanètes. ©ShutterStock

De l’eau a été découverte dans l’atmosphère de trois exoplanètes par le télescope Hubble. Situées entre 60 et 900 années-lumières de la Terre, HD 189733b, HD 209458B et WASP-12b seraient des géantes gazeuses qui orbitent très près de leur étoile. Avec des températures comprises entre 900 et 2 200 degrés, elles sont, selon l’équipe d’astronomes de l’Institut d’astronomie de l’université de Cambridge (Royaume-Uni), idéales pour accueillir de la vapeur d’eau dans leur atmosphère.

Moins d’eau que prévu

« Nous pouvons maintenant affirmer avec un degré de certitude jamais atteint que nous avons trouvé de l’eau sur une exoplanète », ont affirmé les chercheurs. Cependant, l’étude publiée dans la revue Astrophysical Journal Letters affirme que seulement un dixième à un millième de la quantité d’eau prédite est réellement présente dans l’atmosphère de ces planètes.

« Nous devrions être préparés à trouver des exoplanètes avec nettement moins d’eau qu’attendu », a déclaré Nikku Madhusudhan, principal auteur des recherches. « Notre mesure de l’eau sur l’une des planètes, HD 209458b, est la mesure la plus précise jamais réalisée d’un composé chimique sur une planète extrasolaire », a souligné l’astronome. « Cependant, la faible abondance que nous avons trouvée est assez étonnante », a-t-il aussitôt ajouté.

Mathilde Bourge