Découverte d’un astéroïde à double anneaux

Des astronomes sud-américains ont découvert un astéroïde possédant deux anneaux. Une première dans l'histoire de l'astronomie.

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Des astronomes sud-américains ont découvert que l'astéroïde Chariklo possédait deux anneaux. ©DR

Les planètes géantes ne sont pas les seuls corps célestes de notre système solaire à posséder des anneaux. Des astronomes d’Amérique du Sud ont constaté qu’un astéroïde « centaure » de 250 km de diamètre, baptisé Chariklo, en avait aussi. Une grande première dans l’histoire de l’astronomie.

En juin 2013, les chercheurs sud-américains ont braqué leurs télescopes sur Chariklo, qui passait au grand galop devant une étoile. Grâce à la lumière, les astronomes ont découvert que l’astéroïde était « doté de deux anneaux, denses et étroits à la fois », relate un communiqué de l’Observatoire européen austral (ESO), partie prenante à cette découverte. Ces deux anneaux ont été provisoirement baptisés Oiapoque et Chui, en référence aux deux fleuves qui matérialisent les frontières nord et sud du Brésil.

Chariklo, une petite Lune ?

« Nous n’étions pas à la recherche d’un anneau, nous étions d’ailleurs loin de penser que de petits corps tel Chariklo en étaient dotés. Aussi, cette découverte – tout comme la surprenante quantité de détails observés – se révéla être une réelle surprise », a déclaré Felipe Braga-Ribas (Observatoire National/MCTI, Rio de Janeiro), responsable de la campagne d’observations et auteur principal de l’étude, publiée mercredi dans la revue britannique Nature. « L’origine de ces anneaux demeure inconnue à ce jour », mais « il pourrait s’agir d’un disque de débris résultant d’une collision », a poursuivi l’ESO.

Bien que de nombreuses questions demeurent sans réponse, les astronomes pensent que ces anneaux sont les vestiges d’une collision, similaire à celle dont a vraisemblablement été victime la Terre voici 4,5 milliards d’années et qui a fini par donner naissance à notre Lune. « Les matériaux arrachés par l’impact ont été projetés dans toutes les directions et ont formé un disque autour de la Terre, qui s’est progressivement condensé pour former la Lune. De la même manière, nous pensons qu’un corps céleste a percuté Chariklo et qu’une grande quantité de débris a été éjectée pour former les anneaux. Si les deux disques qui entourent Chariklo s’agglomèrent et forment une lune, elle fera approximativement 2 km de diamètre », précise Uffe Grae Jörgensen, co-auteur de ces travaux.

Mathilde Bourge