HD 95 086 b, la plus légère des exoplanètes observées

Un télescope de l’Observatoire européen austral a repéré une exoplanète quatre à cinq fois plus lourde que Jupiter. Baptisé HD 95 086 b, elle est l’exoplanète la plus légère jamais observée par imagerie directe.

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Contrairement à la plupart des découvertes d’exoplanètes, les chercheurs ont observé HD 95 086 b depuis la Terre et non depuis un télescope spatial. ©Fotolia

Après avoir découvert Kepler 37b, une planète plus petite que Mercure, les astronomes ont repéré l’exoplanète la plus légère jamais observée. HD 95 086 b a été prise en photo depuis le Chili, par le Très grand télescope (VLT) de l’Observatoire européen austral (Eso). Âgée de 10 à 17 millions d’années, elle tourne en orbite autour de l’étoile HD 95 086.

Note – Une exoplanète est une planète située en dehors de notre système solaire.

HD 95 086 b : l’exoplanète a été observée par imagerie directe

Située à environ 300 années-lumière de la Terre, HD 95 086 b a été photographiée par imagerie directe, « une technique extrêmement difficile, dont la mise en œuvre requiert l’utilisation des instruments les plus pointus », explique Julien Rameau, de l’Institut de planétologie et d’astrophysique de Grenoble (Ipag). Par ailleurs, plus une planète est légère, moins il est évident de l’observer directement. (Le Point)

D’habitude, les scientifiques utilisent plutôt des méthodes indirectes, par exemple en mesurant les chutes de luminosité engendrées par le passage de la planète près de son étoile. À date, une vingtaine d’exoplanètes seulement ont été photographiées par imagerie directe.

La performance de l’Eso est de taille, d’autant plus que, contrairement à la plupart des découvertes d’exoplanètes, les chercheurs ont observé HD 95 086 b depuis la Terre et non depuis un télescope spatial, tel que Kepler.

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La découverte devra être validée avant d’être officialisée. Les scientifiques sont sereins : « On pense que, d’ici un an, on sera capable de la confirmer, sans aucun doute », a déclaré Gaël Chauvin, un membre de l’équipe.

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Damien Rigat