La sonde Maven a atteint Mars

La Nasa a annoncé la mise en orbite, lundi 22 septembre, de la sonde Maven autour de Mars. Celle-ci sera chargée d’étudier l’atmosphère de la planète rouge.

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La sonde Maven va passer un an à étudier l'atmosphère de Mars. ©Sipa

Depuis 4h24 (heure française), Mars compte une nouvelle sonde en orbite. L’américaine Maven a atteint l’atmosphère martienne au terme d’un voyage de dix mois, a annoncé la Nasa. L’engin, de 2,45 tonnes, avait décollé le 18 novembre 2013 de Cap Canaveral en Floride, et a parcouru 711 millions de kilomètres. Mais l’épopée ne fait pourtant que commencer… Maven a maintenant pour mission de percer les mystères de la disparition d’une grande partie de l’atmosphère de Mars. Celle-ci, aujourd’hui froide et peu perceptible, a du être, un jour, chaude et humide, pour permettre la présence d’eau à l’état liquide sur la planète rouge, comme en témoignent de nombreux indices.

« Comme premier orbiteur à étudier la haute atmosphère de Mars, Maven va nettement accroître notre compréhension de l’histoire de l’atmosphère martienne et comment le climat a changé au cours du temps ainsi que l’impact sur l’évolution de l’environnement à la surface et l’habitabilité potentielle de la planète », a souligné le patron de la Nasa, Charles Bolden dans un communiqué (en anglais). « Maven permettra aussi de mieux préparer les futures missions habitées sur la planète rouge dans les années 2030 », a-t-il ajouté. 

Mars : 4 orbiteurs et 2 rovers

Maven passera une année à étudier, entre autres, les vents solaires. Les cinq premières semaines seront occupées à calibrer ses instruments et prendre ses marques.

Trois orbiteurs tournent déjà autour de la planète rouge (deux américains et un européen). Deux « rovers », dont Curiosity, explorent, quant à eux, le sol. Une sonde indienne doit également débarquer mercredi. C’est qu’il commence à y avoir du monde sur Mars. 

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Thomas Levy