Le mammouth bientôt de retour ?

Disparu il y a 4000 ans, le mammouth laineux pourrait renaître d’ici sept à dix ans. C’est en tout cas le pari d’un biologiste moléculaire de l’Université d’Harvard.

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Le mammouth bientôt de retour ? ©ShutterStock

Et si les mammouths pouvaient revenir sur la surface de la Terre ? Impossible ? Pas si sûr. George Church, un biologiste moléculaire de l’Université d’Harvard s’est lancé comme projet, plutôt incroyable, de faire renaître l’animal laineux, une espèce disparue il y a 4 000 ans. Et cette réapparition pourrait avoir lieu plus tôt que ne le pense. « Je dirais qu’il nous faudra sûrement cinq ans pour mettre au point toute la partie développement de l’embryon, puis au moins deux ans pour procéder à une gestation complète. La première naissance pourrait intervenir d’ici sept à dix ans. Ce n’est pas loin du tout », confie le scientifique au HuffingtonPost américain.

Récupérer l’ADN d’un mammouth

La question est de se demander comment réussir un tel exploit. Tout simplement grâce au CRISPR-Cas9, un outil qui permet de modifier les gènes de n’importe quelle cellule à volonté. Plus précisément, il faudra dans un premier temps prélever l’ADN d’un mammouth laineux congelé et préservé depuis des millénaires dans la glace de la Toundra, puis d’injecter cet ADN dans le génome d’un mammifère proche génétiquement de l’animal, comme l’éléphant d’Asie. Cela donnerait donc une sorte d’hybride plus gros et plus poilu.

À travers ce projet, le docteur George Church espère sauver les éléphants d’Asie, une espèce menacée, et ainsi pouvoir repeupler les grandes étendues de la Toundra et les forêts boréales d’Eurasie et d’Amérique du Nord. Cela permettrait à terme de préserver le permafrost sibérien.

Outre le mammouth, cette avancée pourrait faire renaître d’autres espèces comme le Dodo qui s’est éteint en 1662. Bientôt, il sera peut-être possible de créer un parc à l’image de Jurassic Park. Qui sait ?

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Marine Vautrin