Le plus petit mammouth vivait en Crète

Une étude publiée dans la revue Proceedings of the Royal Society B, nous apprend que le plus petit mammouth jamais identifié vivait en Crète. Beaucoup de mammifères nains vivaient en effet sur des îles.

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Le plus petit mammouth vivait en Crète ©ThinkStock

Selon Victoria Herridge, paléontologue au Museum d’Histoire naturelle de Londres, et son équipe, le plus petit mammouth jamais identifié vivait en Crète.

Ce mammifère aurait vécu il y a des centaines de milliers d’année sur l’île, mesurait 1 mètre 13 au garrot et ne pesait pas moins de 310 kilos. D’après Mme Herridge, l’animal devait être « assez mignon ».

Pour se le représenter, elle ajoute que « si vous deviez le reconstituer, je vous dirais de le faire un peu comme un bébé éléphant mais plus trapu, avec des membres plus épais, et avec l’âge adulte il aurait des défenses recourbées ».

Mammuthus crecitus

Afin de dissiper les polémiques qui prétendent que l’animal en question serait en fait un éléphant nain, Victoria Herridge et son équipe ont comparé les dents et les os du pygmée crétois, avec ceux d’éléphants et mammouths nains déjà connus.

Le mammuthus crecitus, de son nom scientifique, serait donc bel et bien « le plus petit mammouth à avoir jamais évolué ».

Adaptation aux conditions

La revue britannique « Proceedings of the Royal Society B », explique que le « nanisme insulaire » est un phénomène connu des biologistes ».

Afin de résister à la pression d’un environnement restreint, comme une île pour cet exemple, avec des ressources limitées et une prédation accrue, les grands mammifères auraient développé, avec le temps, une taille réduite pour s’adapter aux conditions de vie.

Certains éléphants nains avaient d’ailleurs été découverts sur les îles de la Sicile et de Malte.

Mathilde Bourge