Nelson Mandela : un oiseau préhistorique porte son nom

Hier, mercredi 18 juillet, Nelson Mandela fêtait son 94e anniversaire. Pour l'occasion, des scientifiques ont baptisé un fossile d'oiseau, d'une espèce inconnue jusqu'alors,à son nom.

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C’est un cadeau d’anniversaire bien original qu’ont fait ces biologistes à Nelson Mandela. A l’occasion de son 94e anniversaire, célébré mercredi 18 juillet, ces scientifiques ont baptisé leur dernière découverte, un fossile de pic (oiseau grimpeur), du nom de l’ancien président d’Afrique du Sud.

L’Australopicus nelsonmandelai est l’oiseau grimpeur le plus ancien jamais retrouvé sur le continent africain et appartient à une espèce fossile inconnue jusqu’alors.

La découverte, publiée dans le Journal of Vertebrate Paleontology, explique que ce fossile a été extrait du gisement fossilifère de Langebaanweg, en Afrique du Sud, qui enferme des ossements vieux de plus de 5 millions d’années. Plus de 60 espèces ont déjà été découvertes sur ces terres.

Les ornithologues de l’institut de recherche de Senckenberg, à Francfort, et de l’institut de génomique fonctionnelle de Lyon, qui ont trouvé ce fossile, le date de l’époque du Pliocène, soit de 5,3 millions à 2,5 millions d’années. Cet oiseau appartiendrait à la même espèce que certains pics vivant actuellement en Eurasie et en Amérique. Alors, pourquoi a-t-il été découvert en Afrique ? « Cette nouvelle espèce représente un quatrième lignage, jusqu’alors inconnus, de pics africains d’origine eurasienne qui s’est probablement retrouvé isolé sur le continent africain après des changements environnementaux », explique les scientifiques.

En tout cas, c’est un beau cadeau que ces ornithologues ont fait à Nelson Mandela, dont le nom est plus que jamais impérissable.

Mathilde Bourge