Opportunity découvre de l’eau propice à la vie sur Mars

Il y aurait bien eu de l'eau propice à la vie sur Mars dans le passé. Le robot Opportunity vient d'en apporter une nouvelle preuve.

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Opportunity est arrivé en 2004 sur la planète Mars ®Nasa ©ThinkStock

Alors que Curiosity lui vole la vedette depuis quelques mois, Opportunity fait toujours du bon travail. Arrivé il y a dix ans sur Mars, le robot a apporté la preuve que de l’eau propice au développement de la vie avait un jour coulé sur la planète rouge. Grâce à l’analyse d’une roche, baptisée Esperance 6, la Nasa en est désormais certaine.

Si Curiosity avait déjà ramassé de petits cailloux prouvant l’éventuelle présence passée d’une rivière, la découverte d’Opportunity est capitale. Le rover a en effet trouvé des éléments chimiques très différents de ceux explorés par la Nasa jusqu’alors. Comme l’explique Steve Squyres, l’un des responsables du programme, la roche Esperance 6 contient un pH neutre. Autrement dit, l’eau « était bien plus propice, dans ses éléments chimiques, son pH, son niveau d’acidité, au développement d’éléments chimiques pouvant aboutir à la naissance d’une forme de vie ».

Opportunity, une mission plus longue que prévue

Après cette découverte fructueuse, Opportunity se dirige maintenant vers une zone située à 1,5km de sa position actuelle. Le robot va de nouveau étudier de nombreuses couche géologiques, afin d’apporter, éventuellement, de nouvelles preuves de l’existence d’une vie passée à la Nasa.

Opportunity a été lancé vers la planète rouge en 2003, avec son jumeau Spirit. Leur mission, qui ne devait durer que trois mois, a été largement étendue. Alors que Spirit a finalement pris sa retraite en 2010, Opportunity perdure. John Callas, responsable du projet au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa, assure d’ailleurs que le robot « est en très bonne santé pour son âge ». Il a parcouru 36 kilomètres sur Mars ce qui équivaudrait pour une voiture à plus de 3 millions de kilomètres sans changer d’huile.

Mathilde Bourge