Pourquoi les zèbres sont-ils couverts de rayures ?

Esthétisme, communication ou camouflage... Pourquoi les zèbres ont-ils des rayures sur tout le corps ?

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Les rayures des zèbres créeraient une illusion d'optique capable de tromper leurs prédateurs. ©ThinkStock

Les zèbres se distinguent très facilement des autres équidés grâce à leurs rayures. Mais l’animal en est-il recouvert uniquement pour des raisons esthétiques ? Non, selon les chercheurs de l’Université de Queensland, en Australie. Selon eux, la robe des zèbres servirait à tromper les prédateurs environnants.

Au cours de leur étude, publiée dans la revue scientifique Zoology, les scientifiques ont créé plusieurs animations et modélisations sur ordinateur, reproduisant l’esthétique du zèbre. Grâce à cela, ils sont arrivés à la conclusion que les bandes noir et blanc de l’animal créaient une illusion d’optique lorsque ce dernier était en mouvement. 

Rayures du zèbre : des études qui ne datent pas d’hier

« Les rayures du zèbre ont longtemps posé problème aux biologistes, y compris à Darwin et Wallace », explique l’un des auteurs, Dr Martin How. De précédentes études estimaient que cette robe pouvait servir à la communication ou au camouflage. Mais des recherches plus récentes évoquaient une sorte de protection contre de potentiels ennemis, ce qui a inspiré le Dr How.

Au terme de leurs recherches, les scientifiques ont conclu que les rayures espacées sur les flancs et leurs marques verticales plus rapprochées sur le dos et la nuque pouvaient perturber leurs prédateurs, surtout lorsqu’ils sont en troupeau. L’illusion d’optique créée serait semblable à celle provoquée par des jantes de voitures en mouvements, quand les roues donnent l’impression de tourner en sens inverse. « Nous estimons que cette illusion trompe les prédateurs sur la direction du mouvement du zèbre. Ce qui conduit les insectes à abandonner leur atterrissage ou les prédateurs à mal calculer le moment où il est le plus judicieux d’attaquer. »

Mathilde Bourge