Saturne : une photo inédite dévoilée par la Nasa

La Nasa vient de diffuser une image de très haute qualité de la planète Saturne. Pour la première fois, la Lune, la Terre, Mars, Vénus et sept satellites de la planète aux anneaux apparaissent ensemble sur une seule et même photo.

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En taille réelle, l’image de Saturne s’étalerait sur plus de 600 000 kilomètres. - crédit photo : Nasa ©DR

Il s’agit de l’image la plus détaillée de Saturne jamais présentée. La photo très haute définition vient tout juste d’être dévoilée par la Nasa. On y retrouve Saturne, en couleurs réelles, entourée de la Terre, de Mars, de Vénus et de sept satellites naturels de la planète aux anneaux. Un rassemblement inédit.

141 photos rassemblées en une seule et même image

En taille réelle, l’image s’étalerait sur plus de 600 000 kilomètres. Pour parvenir à ce résultat impressionnant, la Nasa a recoupé 141 clichés pris en quatre heures l’été dernier par la sonde Cassini, lancée en 1997. L’une de ces photos avait été publiée fin juillet sur le site de l’agence spatiale américaine. On y voyait la Terre et une partie de Saturne. Petit problème : notre planète est un peu trop sombre. Pour mieux la distinguer, la Nasa a multiplié par 8,5 sa luminosité par rapport à celle de Saturne. Idem pour Mars, Vénus et les lunes Encelade, Epimetheus, Pandora et Thétys (x 4).

La photo finale est d’une précision spectaculaire. En zoomant, on parvient à identifier la Lune, juste à côté de la Terre, alors qu’elle ne représente qu’un seul pixel de l’image. Quant au halo bleu (le plus éloigné), il s’agit du dégazage situé au pôle sud de la lune Encelade.

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La mission Cassini est une réussite. Pourtant, elle pourrait prochainement être interrompue. Le budget de la Nasa a été gelé en 2011 : l’agence doit faire des choix. Pour l’instant, elle a décidé de se concentrer, avant tout, sur ses projets relatifs à la planète Mars. Initialement, la sonde Cassini devait se rapprocher des anneaux de Saturne vers la fin de l’année 2016, avant de venir s’écraser sur la Terre un an plus tard. L’agence spatiale américaine décidera du sort de la mission courant 2014.

Pour découvrir la photo en HD, rendez-vous sur le site de la Nasa.

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Damien Rigat