Tempête solaire : on l’a échappé belle

Selon un rapport paru cette semaine dans une revue américaine, une importante tempête solaire est passée tout près de la Terre en juillet 2012. Les conséquences auraient pu être désastreuses.

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Si la tempête solaire avait atteint la Terre, le montant des dégâts aurait pu atteindre plus de 1 800 milliards d'euros. - crédit photo : Fesus Robert ©ThinkStock

Apparemment, nous avons eu un sacré coup de chance. Selon une étude publiée le 18 mars dans le journal Nature Communications, une énorme tempête solaire s’est formée non loin de la Terre en juillet 2012. Si elle avait été plus proche, les dégâts auraient été colossaux sur le plan économique.

La tempête solaire nous a évités… à neuf jours près

Les données, qui proviennent du Solar Terrestrial Relations Observatory (Stereo), ont été analysées par des experts chinois et américains. Les scientifiques parlent de « tempêtes solaires » lorsque plusieurs éjections de masse coronale (CMA) s’enchaînent rapidement à la suite de fortes éruptions solaires. Le phénomène peut s’avérer dangereux car ces ensembles de particules magnétiques sont propulsés dans l’espace et peuvent atteindre certaines planètes, dont la Terre. Cette fois-ci, la tempête ne nous a pas atteints mais si elle s’était manifestée neuf jours plus tard, cela aurait probablement été le cas. Elle aurait alors perturbé l’ensemble du réseau électrique mondial. Les satellites et les GPS auraient en effet été aveuglés par les nuages de poussières. Des feux d’artifices magnétiques auraient enveloppé notre planète.

2 600 milliards de dollars de dégâts

Les auteurs de l’étude citent en exemple l’éruption solaire la plus importante de l’histoire, observé en 1859 par l’astronome Richard Carrington. Si elle s’était produite aujourd’hui, le montant des dégâts s’élèverait à environ 2 600 milliards de dollars (1 870 milliards d’euros). « Un tel événement solaire extrême nécessiterait quatre à dix ans de reconstruction, précise Ying Liu du China’s State Key Laboratory of Space Weather, cité par The Register. Un super-orage solaire est un événement peu probable mais avec de graves conséquences qui posent de sévères menaces pour les infrastructures de la société moderne. »

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Cécile David