Une comète frôle Mars : un événement très rare

Hier, dimanche 19 octobre, une comète baptisée Siding Spring est passée à près de 136 000 kilomètres de Mars. C'est la première fois depuis un million d'années que le corps céleste approche d'aussi près la planète rouge.

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Siding Spring serait née il y a des milliards d'années dans une zone se situant à la limite de notre système solaire. - crédit photo : Edouard Coleman ©ShutterStock

Le phénomène est suffisamment rare pour être souligné. Dimanche, aux alentours de 18h27 (GMT), la comète Siding Spring a « frôlé » Mars. Concrètement, elle est passée à 135 895 kilomètres de la planète à une vitesse avoisinant les 56 km/seconde (202 000 km/heure), a annoncé hier sur Twitter l’Agence spatiale européenne (ESA).

L’astre aurait-il pu percuter la planète rouge ? Les experts avaient écarté l’hypothèse bien avant le passage de l’objet céleste. Les sondes Curiosity et Opportunity devraient transmettre aux scientifiques plusieurs images de l’événement dans les semaines et les mois à venir, a précisé la Nasa (AFP). Les engins spatiaux de l’agence américaine avaient été positionnés à l’arrière Mars pour éviter qu’ils ne soient abîmés par d’éventuels débris de Siding Spring.

La comète Siding Spring ferait la taille d’une petite montagne

La comète a été repérée en janvier 2013 par Robert McNaught depuis l’observatoire australien de Siding Spring, auquel elle doit son nom. Elle ferait à peu près la taille d’une petite montagne et se composerait de méthane et de monoxyde de carbone.

Siding Spring serait née il y a des milliards d’années dans le nuage d’Oort, un espace se situant à la limite de notre système solaire. « Après 4,5 milliards d’années, il est très étonnant que les comètes existent encore, explique Carey Lisse, astrophysicien au laboratoire de physique appliquée de l’université états-unienne Johns-Hopkins (AFP). Elles se sont développées très, très loin du Soleil et sont congelées. »

La comète pourrait revenir frôler la planète Mars après avoir réalisé sa prochaine boucle autour du Soleil. Rendez-vous dans un million d’années.

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Cécile David