Une exoplanète proche de la Terre autour d’Alpha Centaure

Des astronomes européens ont découvert une exoplanète similaire à la Terre. Elle ne pourra cependant jamais abriter la vie.

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Une exoplanète découverte à 4 années-lumières © Sergej Khackimullin ©Fotolia

Une équipe d’astronomes de l’université de Genève a découvert une exoplanète de la taille de la Terre, située dans la constellation stellaire Alpha Centaure (la plus proche de notre système solaire) à « seulement » quatre années-lumières.

Cette planète rocheuse, comparable à la nôtre, n’a cependant aucune chance d’héberger la vie, puisqu’elle tourne beaucoup trop près de son Soleil, Alpha Centauri B. Dix fois plus proche de son étoile que ne l’est Mercure du Soleil, la température à la surface de cette planète avoisinerait les 1 200 degrés Celsius.

Cette découverte a été réalisée grâce au télescope de 3,6 mètres de l’Observatoire austral européen (ESO) à la Silla, au Chili. Outre le fait d’avoir trouvé l’exoplanète la plus proche, cette prouesse expérimentale laisse penser qu’il serait possible de repérer d’autres lointaines planètes, similaires à la nôtre.

Depuis 1995, plus de 800 planètes ont été découvertes. A partir de 2016, grâce à un spectromètre plus puissant que ceux utilisés jusqu’alors, il sera normalement possible de trouver des planètes orbitant comme la Terre, dans la zone habitable – c’est-à-dire ni trop froide ni trop chaude pour que l’eau apparaisse sous forme liquide – autour d’étoiles proches.

Mathilde Bourge