Voyager 1 bientôt hors du système solaire

La sonde américaine a atteint une nouvelle région de notre système solaire. D'ici quelques mois, elle devrait sortir de l'héliosphère.

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Le système solaire ©Fotolia

Début septembre, nous apprenions que Voyager 1 « dansait à la limite de l’espace intersidéral ». Aujourd’hui, la NASA annonce que la sonde américaine est entrée dans une nouvelle région de notre système solaire, située à 18,5 milliards de kilomètres du Soleil.

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Comme l’expliquent les astronomes responsables de cette mission, cette zone est comme une autoroute magnétique par où les particules à haute énergie venant de l’espace interstellaire entrent dans le système solaire et où celles à basse énergie provenant de ce dernier s’en échappent. « Bien que Voyager 1 soit toujours à l’intérieur de l’environnement solaire, nous pouvons désormais avoir un aperçu de ce à quoi ressemble l’extérieur parce que les particules entrent et sortent de cette route magnétique », a indiqué Edward Stone, le responsable du projet à l’Institut de technologie de Californie (Caltec) à Pasadena. « Si nous jugions seulement à partir des données sur les particules chargées, j’aurais pensé que nous étions en dehors de l’héliosphère. Mais nous avons besoin de regarder ce que tous les instruments nous disent et seul le temps nous dira si nos interprétations à propos de cette frontière sont correctes », a ajouté Stamatios Krimigis, basé au Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

« Nous pensons qu’il s’agit de la dernière étape du périple de Voyager 1 avant d’entrer dans l’espace interstellaire », a expliqué Edward Stone. « Selon nos estimations, Voyager 1 pourrait sortir du système solaire d’ici deux mois ou deux ans au plus », a-t-il ajouté.

La sonde américaine et sa jumelle, Voyager 2, ont à elles deux survolé Jupiter, Saturne, Uranus, Neptune ainsi que quarante-huit de leurs lunes. Les scientifiques estiment que les données recueillies par les deux engins font de cette mission l’exploration la plus fructueuse du Système solaire. Les deux engins ont notamment apporté un grand nombre de détails sur les anneaux de Saturne et permis de découvrir ceux de Jupiter. Les sondes ont aussi révélé l’existence de trente-trois lunes de notre système, ainsi que l’activité volcanique de Io.

Mathilde Bourge